Imperfective and perfective verbs in Russian for beginners

In this grammar post, I have collected only the basics you need to know about Imperfective and Perfective verbs in Russian (aspects of verbs):

  • when to use this or that aspect,
  • ways to get a perfective verb from an imperfective one,
  • and why does, let’s say “он позвонит” refer to the future, and not to the present.
нсв и св / imperfective and perfective verbs in Russian

Imperfective or Perfective?

You will usually choose between Imperfective and Perfective verbs based on one of the following four criteria:

1) Is the action in the process (Imperfective) or is it already finished (Perfective)?

  • Виктория целый месяц планировала (Imperf.: It was lasting for a whole month!) свой отпуск!
  • Вчера она наконец спланировала (Perf.: The plan is ready. Great!) свой отпуск.

2) Does the situation repeat (Imperfective) or it happened only once (Perfective)?

  • До вчерашнего дня я каждое утро занимался (Imperf.: I did it every morning.) йогой.
  • Вчера я впервые за пять лет не позанимался (Perf.: It happened only once.) йогой утром!

3) Do we talk about it for the first time (Imperfective) or did we already discuss it before (Perfective)?

– Ты когда-нибудь пробовал (Imperf.:We didn’t discuss it before.) русские блинчики со сметаной?
– Нет, никогда!
– Обязательно попробуй (Perf.: Try it at least once!)!
In a week:
– Ты попробовал (Perf.: We discussed it one week before.) русские блинчики со сметаной?
– Попробовал! Действительно очень вкусно!

 

4) Does the subject do several things simultaneously (Imperfective) or one after another (Perfective)?

  • Как ты можешь работать (Imperf.) и говорить (Imperf.) по телефону одновременно?
  • Антон написал (Perf.) письмо, позвонил (Perf.) клиенту, выключил (Perf.) компьютер и пошёл (Perf.) домой. ← He finished one activity before starting another.

Imperfective and perfective forms

How to get a Perfective verb from an Imperfective verb? One way is to add a prefix. (Note, that it works vice versa for “покупать / купить”: Imperfective form is prefixed, while a perfective form isn’t).

нсв и св / imperfective and perfective verbs in Russian
Imperfective – Perfective
смотре́ть – посмотре́ть
обеща́ть – пообеща́ть
стира́ть – постира́ть
чини́ть – почини́ть
гото́вить – пригото́вить
ду́мать – приду́мать
анализи́ровать – проанализи́ровать
печа́тать – распеча́тать
де́лать – сде́лать
фотографи́ровать – сфотографи́ровать
плани́ровать – сплани́ровать
знать – узна́ть

Another way to get a Perfective verb from an Imperfective one is to change a suffix.

нсв и св / imperfective and perfective verbs in Russian
Imperfective – Perfective
встава́ть – встать
дава́ть – дать
открыва́ть – откры́ть
пока́зывать – показа́ть
спра́шивать – спроси́ть
начина́ть – нача́ть
реша́ть – реши́ть
получа́ть – получи́ть
повторя́ть – повтори́ть

Some pairs of Imperfective and Perfective verbs are just two different words. Here are several examples:

нсв и св / imperfective and perfective verbs in Russian
Imperfective – Perfective
говори́ть – сказа́ть
брать – взять
покупа́ть – купи́ть
иска́ть – найти́
класть – положи́ть
ложи́ться – лечь
сади́ться – сесть
станови́ться – стать

Comment:

There are not only pairs of verbs. For instance, some Imperfective verbs often correspond to several perfective ones:

  • говори́ть (Imperf.) – сказа́ть (one person says to another), поговори́ть (two or more people talk).
  • ду́мать (Imperf.) – поду́мать (for a short time), приду́мать (to find a solution or some idea).

Past, present and future tenses

Imperfective and perfective verbs act similarly in the past tense. They end with /-ла/-ло/-ли (он готовил / она готовила / оно готовило / они готовили).

In the present tense, only Imperfective verbs are valid, just because we use the present tense to say about either what are we doing right now (process), or what do we regularly do (repeated action).

To say about a completed or single action, we can use only past or future tenses. So, the form of the present tense for Imperfective verbs, in case of a Perfective verb, refers to the future (он приготовит). And there is no “быть”.  We use the construction ‘быть + infinitive’ only for Imperfective verbs (он будет готовить).

нсв и св / imperfective and perfective verbs in Russian

Practice

Exercise1. Choose the verb (imperfective or perfective) and use it in the right form.

1) Только что в лифте я встретил нашего директора. Он … (читать / прочитать) газету и … (говорить / поговорить) по телефону. Думаю, он меня не видел, поэтому не сказал: «Здравствуйте».

2) Сегодня утром Ольга … (вставать / встать) в семь часов, … (принимать / принять) душ, … (пить / выпить) кофе, … (читать / прочитать) последние новости и в восемь часов пошла на работу.

3) Иван записался в фитнес-клуб. Начиная со следующего понедельника он … (тренироваться / потренироваться) там минимум 2 раза в неделю.

4) – Ты … (читать / прочитать) “Войну и мир”?

– Да, конечно, в школе у меня был строгий учитель литературы.

5) Сын: Я пошёл гулять с Сашей и Димой.

Отец: А ты уже … (читать / прочитать) “Евгения Онегина”? У тебя, кажется, завтра контрольная по литературе.

6) Завтра у бабушки день рождения. Обязательно … (звонить / позвонить) ей!

7) – Когда будет готов отчёт?

– Я его уже … (писать / написать) и пять минут назад … (отправлять / отправить) его вам по электронной почте.

8) – Вы уже … (заканчивать / закончить) отчёт?

– Пока нет. Думаю, что через пару часов … (заканчивать / закончить).

9) В следующем году я … (заниматься / позаниматься) йогой каждый день, … (читать / прочитать) 50 книг и, надеюсь, что … (искать / найти) новую работу.

10) Соня никогда раньше не … (отдыхать / отдохнуть) в Сочи.

1) Только что в лифте я встретил нашего директора. Он читал газету и говорил по телефону. Думаю, он меня не видел, поэтому не сказал: «Здравствуйте».

2) Сегодня утром Ольга встала в семь часов, приняла душ, выпила кофе, прочитала последние новости и в восемь часов пошла на работу.

3) Иван записался в фитнес-клуб. Начиная со следующего понедельника он будет тренироваться там минимум 2 раза в неделю.

4) – Ты читал «Войну и мир»?

– Да, конечно, в школе у меня был строгий учитель литературы.

5) Сын: Я пошёл гулять с Сашей и Димой.

Отец: А ты уже прочитал «Евгения Онегина»? У тебя, кажется, завтра контрольная по литературе.

6) Завтра у бабушки день рождения. Обязательно позвони(те) ей!

7) – Когда будет готов отчёт?

– Я его уже написал(а) и пять минут назад отправил(а) его вам по электронной почте.

8) – Вы уже закончили отчёт?

– Пока нет. Думаю, что через пару часов закончу (закончим).

9) В следующем году я буду заниматься йогой каждый день, прочитаю 50 книг и, надеюсь, что найду новую работу.

10) Соня никогда раньше не отдыхала в Сочи.

Have more questions? Ask them in comments!